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Mientras Roger Tomlinson iniciaba su participación en el Canada GIS (CGIS) a comienzos de la década de los 60, el poco pudo haber imaginado el estado actual de la industria del GIS. La visión de Tomlinson de usar computadores para realizar análisis espacial y su liderazgo en la creación del CGIS - el primer GIS “real” - le ayudo a ganar el apelativo de “Padre del GIS”. Y por sus importantes contribuciones al campo del GIS durante su carrera a lo largo de cuatro décadas, GIS World Inc. rindió homenaje a Tomlinson galardonándolo con el Premio a una Vida de Alcances en la conferencia de 1996 en Vancouver, British Columbia, Canadá.

Tomlinson preside Tomlinson Associates Ltd, en Ontario, Canadá, una firma de geógrafos consultores que el estableció en 1977. Nacido en Cambridge, Inglaterra, en Noviembre 17 de 1993, piloteo aviones para la Fuerza Aérea británica durante el comienzo de los 50’s y dirigió expediciones a las montañas de Noruega (1956 y 1957). Alcanzo títulos de pregrado en Nottingham University, Nottingham, England, y Acadia University, Wolfville, Nova Scotia, Canada; títulos de maestría en McGill University, Montreal, Quebec, Canada; y ostenta títulos de doctorado del University College, London, England.


Roger TomlinsonTomlinson adoptó Canadá como su país nativo en 1957. Durante la primavera de 1962, mientras volaba entre Ottawa y Toronto, conoció a Lee Pratt, nombrado para entonces director del Inventario de Tierras de Canadá (CLI). Tomlinson era jefe de la división de cartografía de Spartan Air Services, Ottawa. Los dos discutieron el gran proyecto cartográfico que el CLI estaba a punto de emprender: un mapa en múltiples capas del uso y planeación de las tierras productivas e inhabitadas de Canadá, cerca de 1 millón de millas cuadradas.


Tomlinson comentó a Pratt que el usaba computadores para proyectos cartográficos, y algunas de sus ideas podrían servir para el CLI. Pratt volvió a casa e hizo cálculos, luego llamó a Tomlinson. Le dijo: “Tenemos que hablar acerca de esto, porque he calculado como hacerlo manualmente y es realmente costos”, recuerda Tomlinson. Sin dudarlo más, el fue empleado por el gobierno de Canadá, dirigiendo el programa de desarrollo GIS, donde jugo un papel fundamental en el desarrollo del CGIS.


Como geógrafo consultor, Tomlinson ha asesorado una destacada lista de clientes: El Banco Mundial, las Naciones Unidas, La Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y Alimentación, los departamentos estadounidenses de Comercio y Agricultura, el Servicio Geológico de los Estados Unidos, el Servicio Forestal y la Oficina del Censo de los Estados Unidos, el Servicio Forestal de Canadá y numerosos estados de Estados Unidos y Canadá y entidades a nivel provincial y municipal.


Tomlinson otorga gran importancia a la educación en geografía. No es sorpresa, un profesor de secundaria inicialmente despertó su interés en geografía - sin embargo el confiesa: “Realmente quería ser un artista, pero no tuve el coraje”. Y así, una pérdida para el mundo del arte resultó en una ganancia para el mundo del GIS. Tomlinson, habló con Jeff Specht de GIS World, ofreciendo conceptos en temas que van desde la educación hasta la ética del GIS. Aquí esta lo más destacado de la entrevista.


GIS WORLD: mencionó que fue un profesor quien inspiró su interés en geografía. ¿Qué tan importante es la educación en geografía hoy?

Tomlinson: La educación en geografía es pobre. Ese es posiblemente nuestro talón de Aquiles. Necesitamos educación en geografía para tomar provecho de la tecnología GIS en el mundo.
Necesitamos que la solución de problemas geográficos sea enseñada como una capacidad de análisis en cada nivel del sistema educativo. Me explico, tal como se necesita saber escribir para usar procesadores de texto, y saber matemáticas para usar las hojas de cálculo, así los conocimientos geográficos son necesarios para utilizar los GIS y aplicarlos en los procesos de planeación de la humanidad.

GIS WORLD: ¿Qué lo introdujo a explorar el uso de computadores para realizar análisis geográficos?

Tomlinson: La necesidad es la madre de la invención. Era un joven geógrafo realizando censos aéreos en una compañía del sector privado en Ottawa en 1959. Era una compañía de última tecnología. Los canadienses han sido siempre buenos cartógrafos y especialistas en reconocimiento aéreo, y utilizaban una muy alta tecnología. Pero encontré que el análisis manual era muy costoso para nuestros clientes. Pensé que los computadores podrían apoyar análisis geográficos, parecía ser la salida perfecta, y lo fue. Así fue como me introduje en el GIS.

GIS WORLD: ¿Cuáles fueron las circunstancias que lo llevaron a la creación del Canada GIS - los logros que realmente impulsaron su carrera?

Tomlinson: Como es sabido, desarrollamos el Canada GIS en los 60’s. Este fue probablemente el primer GIS. Se desarrolló porque había una necesidad nacional por hacer análisis geográficos de las parcelas, particularmente tierras que tenían un pobre desempeño.
El gobierno implementó una política para la rehabilitación y desarrollo de la agricultura para ver si era posible proveer asistencia a las comunidades de estas tierras. Esto creó algo que se llamó el Inventario de Tierras del Canadá (CLI), un inventario de toda la tierra a lo largo del país que estaba bajo la práctica agrícola o podía ser transformado en plantaciones forestales u otro uso alternativo, tales como áreas de recreación y otras. Así que ellos primero tenían que conocer un poco sobre el territorio. Eso involucraba una gran cantidad de aplicaciones cartográficas, y eso los acercó a la posición en la que yo me encontraba, descubriendo que el análisis espacial manual era demasiado costoso.

GIS WORLD: ¿Qué tan importantes fue la financiación inicial del proyecto?

Tomlinson: La inversión fue crucial, desde luego. Canadá, dicen ellos, tienen más geografía que historia, y por supuesto tienen una población muy baja y un país muy extenso. Ellos tenían la necesidad de analizar por primera vez los mapas producidos. Se decidió invertir y tomar provecho de los nuevos computadores que salían al mercado con transistores, lo cual introdujo los procesadores de información en lugar de simples máquinas calculadoras.
Tomar provecho de esta tecnología, proveniente de nuestros primos del sur, y utilizarla para manejar mapas, fue una decisión trascendental. Fue el apoyo del gobierno lo que realmente impulsó la idea con la que ya estábamos jugando, y desarrollo el sistema. Así que expreso mi admiración a los funcionarios que tomaron estos riesgos.

GIS WORLD: Describa los mayores desafíos que enfrentó en ese entonces y como los superó.

Tomlinson: No lo sabíamos, pero el tamaño y la influencia de los computadores fue un gran desafío. Pasamos de un IBM 1401, que tenía una memoria de 8K, a un IBM 360/65 con 256K de memoria, y pensábamos que el segundo milenio había llegado en términos de nuestra habilidad de tener un gran poder de procesamiento. No había acceso aleatorio. Estábamos en las cintas en aquellos primeros tiempos, y había una total ausencia de dispositivos gráficos.
El tamaño y la velocidad de los computadores fueron superados mediante la partición del país en una matriz diseñada por Guy Morton. Fue un sistema efectivo de compresión, en el cual pequeños computadores tomaban pequeñas piezas de información y trabajaban uno a uno. La ausencia de dispositivos gráficos significaba que teníamos que hacer todo como ciegos. Cuando digitalizábamos un mapa de polígonos, teníamos que asegurarnos de que los polígonos estuvieran cerrados, así tuvimos que idear la topología para asegurar que los polígonos estuviesen cerrados y conectados. Así que algunas veces esas limitaciones nos movieron a aplicaciones que tomaban demasiado tiempo.
El segundo desafío en esos primeros días fue la necesidad misionaria de hacer entender el uso de la geografía a través del GIS y la contribución vital que esto tenía. Ese no era precisamente el punto de vista tradicional de las agencias cartográficas. Y tomó demasiado trabajo, visitando, hablando, enseñando, persuadiendo, demostrando y exhibiendo. Eso me mantuvo ocupado por los siguientes 15 años. Fue un duro desafío. No solamente la tecnología estaba en su infancia, sino que igualmente el reconocimiento del papel del GIS estaba en su infancia.

GIS WORLD: Así que su carrera paso de la implementación del GIS en un proyecto al rol de embajador de buena voluntad de la tecnología. ¿Qué esfuerzos importantes se hicieron en esa dirección?

Tomlinson: Tal vez los más importantes fueron las primeras conferencias GIS en el mundo realizadas en cooperación con la Unión Internacional Geográfica y fundada por la UNESCO en Ottawa en 1970 y 1972. Y los libros que siguieron fueron los primeros textos de GIS. En la primera conferencia en 1970, invitamos a todas las personas del mundo que estaban haciendo algo con GIS, tuvimos 40 personas. Los participantes escribieron un libro de texto en los siguientes dos años, así que en 1972, estábamos listos para reportar el estado del arte y que se podía hacer. Esas fueron los dos más importantes logros.

GIS WORLD: Desde que fundó su firma consultora, ha obtenido una serie de contratos de alto perfil en el mundo entero. Cuéntenos acerca de la importancia de los análisis costo-beneficio.

Tomlinson: En 1990 nos involucramos con la ciudad de Ottawa, capital de Canadá, donde pasamos dos años haciendo planeación detallada GIS. Allí fue donde desarrollamos las rigurosas técnicas de análisis costo beneficio para descubrir el valor que la información a ser producida por un sistema traería a la ciudad y si valía la pena hacer la inversión en GIS. Más recientemente, hemos tenido un contrato grande con Australia, un proyecto del gobierno en GIS, planeado en detalle en 39 departamentos y entidades en el estado de Victoria.

GIS WORLD: ¿Cree que son suficientes los análisis costo-beneficio realizados hoy en consultoría GIS?

Tomlinson: No, ni siquiera la mitad. Lo hacemos, le decimos a la gente como hacerlo, compartimos nuestras hojas de cálculo con nuestros clientes, publicamos nuestra metodología en journals internacionales de GIS, y encontramos que la mayoría de los consultores no quieren hacer la tarea requerida para descubrir el beneficio de la información producida por GIS. Pensamos que esta discusión debe mantenerse. No podemos confiar en la calidez y el sentimiento difuso de que el GIS es algo bueno. Tenemos que ser mucho más escépticos en estos días y en esta era, y hacer un riguroso análisis costo-beneficio para dar descubrir si hay un beneficio sobre el costo. Eso es vital.

GIS WORLD: Durante una entrevista en 1986, enunció su preocupación sobre problemas de acceso y uso de la información siendo empeorados por la falta de unidad entre disciplinas, sociedades profesionales y naciones. ¿En su punto de vista, se han hecho avances significativos para resolver estos problemas?

Tomlinson: En 1988, era director de la conferencia de la Unión Internacional Geográfica y Base de Datos Global realizada en el Reino Unido. Reunimos líderes de las naciones más importantes para explorar prospectos de cooperación y construcción de bases de datos globales. La línea base para información física es marginalmente adecuada, pero hay muy poco interés en compartir información socio económica. Los grupos de poder regresaron a casa y decidieron no jugar un papel global.
Hay una competencia natural por la investigación y contratos y control de tecnología. En las sociedades profesionales y disciplinas ha habido siempre una especie de Darwinismo disciplinario, supervivencia del más capacitado. Para mí es condenable que cualquier disciplina intente acreditar sus miembros como los únicos capacitados para usar GIS. Sin embargo, pienso que el explosivo crecimiento de la tecnología y el acercamiento de las sociedades han hecho que esos esfuerzos se vean ridículos.

GIS WORLD: Durante la misma entrevista, expresó su deseo de que el GIS fuese una contribución significativa a la humanidad. ¿Esta la tecnología encaminada hacia eso?

Tomlinson: El análisis especial, cosas como correlación espacial, yuxtaposiciones, influencias, ocurrencias, pienso es una herramienta fundamental de la caja de herramientas de la humanidad. Los procesos manuales para el manejo de información espacial efectivamente restringían los análisis espaciales, al igual que construir librerías para personas ciegas. La contribución del GIS a la humanidad es la posibilidad de realizar análisis espaciales a los millones de decisiones que pueden beneficiarse en su resultado.
¿Está el GIS en la ruta hacia eso? Si. Pienso que el GIS es medianamente complicado. Tales sistemas aún tienen una dimensionalidad y capacidad temporal limitada. No son fáciles de usar. Pero eso vendrá, las tendencias en hardware y software indican que esto mejorará.

GIS WORLD: Considerando la difusión de datos espaciales y el avance en las capacidades del GIS del hoy, ¿existen asuntos éticos que deben revisarse para asegurar que el GIS ayudara, en vez de perjudicar a toda la sociedad?

Tomlinson: Ha habido una larga discusión en temas de Información vs. Privacidad vs. Beneficio público. Y el GIS tiene la peligrosa habilidad de adicionar la ubicación espacial a estas preocupaciones. Cuando estábamos diseñando el GIS en el CGIS en los 60’s, teníamos discusiones entre nosotros. Allí estábamos, diseñando un sistema con una resolución teórica de más o menos un cuarto de pulgada en la cara de Canadá. Y dijimos, “Bien, si tuviéramos sensores adecuados, podríamos monitorear cuando alguien fuera al baño y regresara nuevamente”.
Ahora estamos en los terrenos del sinsentido, pero el punto es, no hay caso en desarrollar esos sensores si no tenemos dispositivos para el almacenamiento y análisis de esta información. Y suministrando el poder de almacenamiento y análisis, ¿promovemos del desarrollo de esos sensores? Incluso mantuvimos encuentros en esa primera conferencia de 1970 con el Comité del Parlamento Canadiense sobre privacidad de la información, y hemos estado discutiendo esos temas desde aquel tiempo. Es difícil escuchar argumentos razonables con el ruido de los sectores interesados. Así que pienso que vamos a escuchar más y más argumentos éticos, y pienso que deben ser tomados en serio.

GIS WORLD: ¿Cuál fue su mejor decisión en GIS?

Tomlinson: Involucrarme en GIS en primer lugar y seguir en esto. Ha sido una maravillosa carrera, y miro atrás con placer, particularmente al encontrar personas que son decisivas en este campo. Muchos de ellos son buenos amigos. Es increíblemente agradable decir esto sobre cualquier carrera en la que estés.

GIS WORLD: ¿Cuál fue la decisión más difícil en GIS?

Tomlinson: Tal vez no involucrarme en el campo comercial en aquellos tempranos días y hacer más dinero del que he ganado. Tuve la oportunidad de patentar esas ideas muy temprano, pero entonces la idea de patentar resultaba desagradable para mi. Pienso que eso nos hace retroceder e inhibe el desarrollo tecnológico. Tengo un gran interés en el crecimiento racional del GIS. Lo he tenido desde que nació y aún lo tengo.

GIS WORLD: ¿Cuál es el mayor desafió que enfrenta la industria del GIS hoy?

Tomlinson: Los costos de la información inhiben el uso del GIS, y la perdida de información donde los gobiernos recolectan menos información espacial en los censos. En mi opinión la política de altos costos de la información en Gran Bretaña inhibieron bastante el desarrollo del GIS en ese país por unos 20 años., a pesar de que ellos se iniciaron en cartografía automatizada en los 60’s. Y luego la ausencia de información pública, tal como falta de información sobre propiedad de la tierra los mantuvo igualmente rezagados.
Canadá, lamentablemente esta comenzando a seguir el ejemplo británico. Comenzamos a tener burócratas que deciden que su departamento se vería mejor si ellos venden su información, y los precios están creciendo ridículamente. Pienso que la política esta errada. Pienso que el acceso a información a bajo costo estimula la innovación en el uso de información y el desarrollo de tecnologías de punta. Y pienso que allí esta el verdadero beneficio. No me gustaría pensar que Estados Unidos caerá lentamente en la trampa de incrementar los costos de la información al público. Pienso que ese es el mayor desafío que hoy enfrenta la industria. Sin la información, no podemos trabajar.